Coronavirus, Medicina, Microbiología

Cómo detectar Coronavirus, “es test donde es test”

En los últimos meses nuestro vocabulario está cambiando… Se está enriqueciendo con términos que a finales del 2019 no usábamos: PCR, antígenos, inmunoglobulinas… Hay mucha confusión en cuanto a las pruebas diagnósticas empleadas para la detección del coronavirus. Por eso, en este post vamos a intentar aclarar cuáles son los diferentes tipos, en qué se diferencian, sus pros y sus contras.

Por último, recordaros una vez más que, frente a las dudas lo mejor es consultar fuentes oficiales y/o fuentes que se basan en las fuentes oficiales. Todo lo que encontrarás en este post tendrá su respectivo enlace a su fuente de información, y eso siempre debe ser así. Así que, acostúmbrate a comprobar que las informaciones que se dan llevan una buena referencia detrás.

TESTS DIAGNÓSTICOS PARA DETECCIÓN DEL CORONAVIRUS

Siguiendo la información publicada por el Grupo de Nanobiosensores y Aplicaciones Bioanalíticas (NanoB2A) y el Instituto Catalán de Nanociencia y Nanotecnología (ICN2), CSIC, CIBER-BBN y BIST, que el Ministerio de Ciencia ha compartido, existen tres maneras para detectar virus respiratorios:

  1. Detección del material genético del virus (ARN contenido en la nucleocápside), mediante PCR.
  2. Detección del virus como entidad individual, mediante la detección de antígenos virales por Tests Rápidos de Antígenos.
  3. Detección de los anticuerpos generados en el organismo huésped infectado, mediante Tests Rápidos serológicos.
Qué sabemos sobre la posibilidad de realizar test masivos de COVID ...
Infografía del Ministerio de Sanidad.

Detección del material genético mediante PCR

Este tipo de prueba es la famosa PCR (Reacción de la polimerasa en cadena). Lo que hace esta técnica es amplificar fragmentos de ADN o ARN del virus (en ese caso se llama RT-PCR) para que sea detectado, aunque se disponga de poca cantidad de su material genético en la muestra del paciente. Una vez amplificado, se buscan las regiones del material genético que lo diferencian de otros tipos de virus parecidos.

Los pasos a seguir para la realización de la prueba son:

  1. Coger la muestra del paciente mediante un bastoncillo que se frota en las vías respiratorias.
  2. Extraer el material genético vírico y transcribirlo.
  3. Realizar la PCR.

Ventajas de la PCR:

  • Es una técnica establecida previamente a la pandemia, por lo que se conoce bien y es comercializada por muchas compañías.
  • Se puede producir de manera masiva.
  • Su alta especificidad y sensibilidad la convierten en una técnica muy efectiva.

Limitaciones de la PCR:

  • Debe ser realizada por personal especializado y requiere instrumentación especializada.
  • El resultado de cada test se demora entre 2 y 5 horas, lo que alarga mucho el tiempo de espera cuando se tienen que analizar masivamente.
  • Es una técnica cara, entre 10 y 15€ por test, y los aparatos necesarios cuestan entre 3.000 y 90.000€.

Detección del virus como entidad individual, Tests Rápidos de Antígenos

En esta prueba se detecta el virus en sí, a partir de la detección de los llamados antígenos virales (es decir, las proteínas que lo forman). Es la conocida como Test Rápidos de detección de Antígenos (RADTs, rapid antigen detection tests). Depende de la disponibilidad de anticuerpos específicos. El tipo de test más común se basa en ensayos de flujo lateral o tiras reactivas. Estas tiras poseen reactivos que, al entrar en contacto con la sustancia a detectar, reacciona y se hace visible (cambiando de color, por ejemplo).

Los pasos a seguir para la realización de la prueba son:

  1. Tomar una muestra del paciente de las vías respiratorias.
  2. Mezclarla con el compuesto reactivo.
  3. Poner unas gotas de la mezcla (muestra-reactivo) en la tira reactiva y leer el resultado a los pocos minutos.

Ventajas de los Tests Rápidos de Antígenos:

  • Los resultados se obtienen en 5-15 minutos.
  • Son baratos y se pueden hacer de manera masiva.
  • Es una técnica bien conocida y ampliamente comercializada.
  • Puede diagnosticar la enfermedad desde el primer día en el que el virus es contraído.

Limitaciones de los Tests Rápidos de Antígenos:

  • Si la carga viral es baja pueden dar falsos negativos.
  • Hay problemas de reproducibilidad entre lotes, dando falsos negativos y falsos positivos.
  • No da información sobre la cantidad de virus en el paciente, solo si es positivo o negativo.
  • Su sensibilidad es del 64-80%.

Detección de anticuerpos en el organismo huésped, Tests Rápidos Serológicos

La detección del virus es indirecta, mediante la detección de los anticuerpos del paciente que genera el sistema inmune al estar en contacto con el virus (u otros agentes infecciosos en otros casos). Detecta a los pacientes inmunes, pero no es fiable en los siete primeros días de la infección. No detecta el positivo en pacientes asintomáticos puesto que no ha habido una respuesta inmune. Lo bueno de esta prueba es que no es necesario que la infección esté activa, ya que detecta el virus en pacientes que ya han superado la enfermedad (habiendo generado anticuerpos), y resultando muy útil en estudios epidemiológicos.

Hay dos tipos de anticuerpos que se pueden detectar en función de la etapa de infección en la que se encuentre el paciente:

  • IgM o Inmunoglobulinas M: se generan al principio, y representan un proceso de infección aguda.
  • IgG o Inmunoglobulinas G: más abundantes, indicativo de infección primaria o que aparecen como respuesta a la fase aguda de infecciones secundarias.

Los pasos a seguir para la realización de la prueba son:

  1. Toma de muestra sanguínea del paciente.
  2. Realización del test y lectura del resultado al cabo de unos minutos.

Ventajas de los Tests Serológicos:

  • Se obtienen los resultados en 5-15 minutos.
  • La muestra sanguínea puede ser de los capilares, de fácil extracción.
  • Es una técnica bien establecida.
  • Se puede producir de manera masiva y su coste son unos 10-20€ por test.
  • No requiere personal especializado para su realización ni instrumentación compleja.

Limitaciones de los Tests Serológicos:

  • Su sensibilidad es limitada y la posibilidad de falsos negativos es elevada.
  • Hay problemas de reproducibilidad, dando falsos negativos y falsos positivos.
  • El resultado es positivo o negativo, no da más información sobre la carga vírica.
  • El sistema inmunológico de las personas requiere 2, 3 o más días para activarse y generar los anticuerpos.
  • Hay cierta variabilidad en la respuesta inmune de cada persona.
  • Según esta entrevista al Dr. José Miguel Cisneros, en este momento la sensibilidad de los tests serológicos es más alta que la de antígenos, teniendo los serológicos una sensibilidad de en torno al 75% y una especificidad de más del 95%.

En este vídeo, Inmaculada Casas, viróloga del Área de Virología del Centro Nacional de Microbiología del Instituto de Salud Carlos III (ISCIII) y miembro del Comité Científico Técnico del Coronavirus, explica las diferencias entre PCR y Test de Detección Rápida.

Para saber más sobre RT-PCR recomendamos este vídeo de Lluis Montoliu, en el que explica el proceso de manera muy sencilla a través de piezas de Tente, y que también podéis encontrar explicado en este artículo: ¿Cómo explicar el diagnóstico de coronavirus por RT-PCR con piezas de TENTE?

Más información de interés en:

E. Cuesta

1 comentario en “Cómo detectar Coronavirus, “es test donde es test””

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